Китовая акула — самая большая рыба, плавающая в земных океанах, самый большой организм и самое большое хрящевое животное, живущее на Земле в настоящее время. В современной науке китовые акулы были обнаружены в 1828 году на мысе Кейптаун в Южной Африке (Индийский океан). Оригинальное название китовой акулы когда-то было Rhiniodon typus. Название Rhincodon возникло в результате ошибки при переписывании, а после навсегда вошло в систематику видов.

Как выглядят китовые акулы

Китовые акулы трудно спутать с любым другим видом не только из-за ее огромных размеров, но и из-за ее характерной окраски, называемой шахматной доской. Светлое брюшко обеспечивает маскировку снизу на фоне светлой поверхности воды, темно-коричневые бока и спина животного, покрытые сетью ярких пятен, напоминают вспышки световых волн, сфокусированных на дне сквозь толщу воды.

Также невозможно спутать его с китами, у которых, в отличие от рыб, хвостовой плавник расположен горизонтально. Шахматная доска китовой акулы — это индивидуальная окраска, позволяющая однозначно идентифицировать особь. Этот рисунок фиксируется, когда маленькая китовая акула достигает около 4 м в длину. Средние размеры взрослых особей в настоящее время измеряют всего 10-12 метров, но, как сообщается, в прошлом встречались особи, которые достигали 18 метров в длину и вес оценивался до 45 тонн. Кожа  является частью несущей конструкции для внутренних органов и достигает толщины до 10 см, что делает ее самой толстой среди всех видов. Вдоль оси тела проходят три клиновидных утолщения, словно планки, еще больше укрепляющие конструкцию. Острое завершение самого длинного из них, расположенного прямо на боку тела китовой акулы.

Чем питается и как питается китовые акулы?

Китовые акулы является одним из трех видов, которые питаются путем фильтрации воды. Они проглатывают все, что попадется в пасть. Таким образом становятся планктон и микронектон, то есть мелкие головоногие, ракообразные и мелкие пелагические рыбы. Когда она питается планктоном, подплывает неглубоко, к поверхности, втягивая, как пылесос, все, что несет с собой вода. Однако, когда попадается особенно богатое скопление планктона, китовая акула зависает и становится почти вертикально, долго втягивая в себя находящееся в данном месте лакомство. Это зрелище действительно является одним из самых удивительных, особенно если в одном месте на обед приплыло несколько гигантских особей. Чаще всего это можно увидеть ранние утренние часы.

Места обитания китовых акул

Китовые акулы являются миграционным видом. Это значит, что жизнь этих животных — это непрекращающиеся странствия. Китовые акулы могут передвигаться в одиночку или стаями. Чаще всего такие передвижения мотивированы получением пищи. Стая китовых может насчитывать от нескольких до ста особей. Рекордная численность была зафиксирована в районе полуострова Юкатан, где обнаружилось более 400 акул в одном месте у побережья Мексики. Теплая вода — это самая дружелюбная среда, которую выбирает для жизни китовая акула.
Самые большие скопления находятся в Северной и Южной Америке, однако их можно встретить и в тропических водах по всему миру. Миграционные способности позволяют ей проплывать до 12 000 километров за всю свою жизнь. Они передвигаются очень неглубоко, под поверхностью воды, поскольку в таких местах вода имеет самую высокую температуру, а они любят погреться в горячей воде тропиков. Тем не менее, это рыба чрезвычайно чувствительная к любым загрязнениям воды, несмотря на вышеупомянутую рекордную толщину кожи.

Размножение китовых акул

Китовая акула является яйцеживородящей, т. е. в мир приходят живые, имеющие около 46-60 см в длину особи, которые предварительно вылупляются из яиц в половых путях матери китовой акулы. В каждом помете рождается от пятнадцати до тридцати особей. Достигают половой зрелости они только в возрасте 25-ти лет. Выловленная однажды беременная самка, имела в родовых путях около трехсот оплодотворенных эмбрионов на самых разных стадиях развития.